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Valve计划大幅度降低Lighthouse基站成本

Valve正在继续优化“Lighthouse”基站的设计,Steam VR定位追踪系统的关键组件。未来的迭代预计会大为简化,并减少噪声和体积,或许还有最重要的价格。

VR令人惊叹,但价格仍然十分高昂。在成本大幅度下降之前,HTC Vive所能提供的体验都不会像智能手机那样得到大范围的普及。但正如智能​​手机一样,随着市场和设备的日渐成熟,我们可能会看到价格的显著下降。

实现该目标的关键一步是降低追踪技术的成本。Valve的SteamVR追踪系统(Lighthouse)依靠一对激光信标基站进行扫描追踪。每个基站都装有电机、激光器、LED和一系列的电子设备。Vive的配件销售页面显示,更换基站需要134美元,所以该组件可能是除了头显之外最昂贵的部分,而且你还需要两个。

因此,Valve正在把注意力集中在优化基站的设计上,让其更简洁和实惠。在上个月召开的Steam Dev Days上,该公司谈及了基站的未来,包括可大幅降低成本的设计。

当前的基站会通过电机发出激光线扫描追踪空间(一条线沿着X轴扫描,另一条线沿着Y轴扫描),从而实现每个方向的独立追踪。电机还需配备激光二极管、光学元件、电机控制器和轮组件等。

Valve计划大幅度降低Lighthouse基站成本

左图:两个电机各发出一条轴线;右图:一个电机发出“V”字形轴线。

但是,正如Valve工程师本·杰克逊(Ben Jackson)在Steam Dev Days上所指出,系统实际上可从单个旋转电机中获得X轴和Y轴的信息。关键是让同一电机发出的两条线生成“V”形图案,而不是让每个电机发出一条轴线。

当然,这意味着其中一个电机,以及其依赖的所有组件都可以从基站中移除。杰克逊说:“要让基站更轻、更安静、更便宜和更省电,有什么比剔除一半零件更好的方法吗?”

Triad Semiconductor的里德·文德(Reid Wender)自2014年以来就参与到了SteamVR追踪系统的研发中,他表示剔除一半零件会让新迭代的成本大为降低。

Valve计划大幅度降低Lighthouse基站成本

砍掉一半零件肯定会对组件成本和制造成本产生巨大的影响,但文德指出,一个更简单的系统(单个电机)也更容易校准,同时也可能更可靠,从而可能进一步降低支持成本。

在Steam Dev Days演讲中,杰克逊还强调了Triad为Valve生产的SteamVR新型定制追踪芯片,这是另一项节省成本的举措,甚至可以提高系统的追踪性能。

那么,考虑到这些改进,Lighthouse系统的成本将会发生怎样的变化呢?和大家一起粗略地进行猜测与推理:HTC Vive的当前成本是800美元,包括一个头显,两个基站和两个控制器(我没有把较小的组件包括在内)。按照Vive配件销售页面上已知的价格,基站为270美元,控制器260美元,而头显则为320美元,基站成本的下降意味着只需135美元,整个Vive系统会因此减少至665美元,比当前价格低17%左右。

值得强调的是,这是一个非常不精确的猜测。强调的是,如果基站是除头显以外成本最高的组件(根据Vive配件页面上的当前成本),优化的基站设计可以使系统的整体成本大幅下降,而这还不包括其他任何的改进,如Triad生产的SteamVR新型追踪芯片等等。

然而,有一个问题是:Valve和HTC会在现有的Vive套餐中使用更便宜的全新基站吗,还是说要等到头显的下一个迭代才会推出市场呢?这恐怕只有时间才知道。

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